자동차의 엔진은 우리의 심장과 같다. 심장 속 혈액이 심장을 돌며 피를 공급하듯, 엔진 속의 오일은 엔진 내부를 구석구석 돌며 차량의 엔진이 원활하게 움직이는데 힘을 보탠다.

우리의 혈액이 깨끗해야 심장이 무리 없이 뛰듯이 자동차의 오일도 그 점도가 양호하고, 깨끗해야 엔진이 부드럽게 돌아간다. 하지만 간혹 엔진 오일을 교체해도 엔진의 성능이 떨어진 것 같은 느낌을 받을 때가 있는데, 이럴 때는 엔진 내부에 쌓인 찌꺼기인 오일 슬러지를 의심해 봐야 한다.

오일 슬러지는 우리 몸에 발생하는 심혈관 질환과 같은 현상의 악영향을 미친다. 천천히 쌓인 중성 지방이나 콜레스테롤이 몸속의 혈관을 막듯 엔진 속에서 발생한 카본 찌꺼기는 실린더 벽에 점점 쌓이며 엔진의 수명을 줄인다.

오일 슬러지는 엔진 오일이 변하며 발생하는 것으로 엔진 속 내부 찌꺼기와의 결합으로 인해 발생한다. 엔진 내부의 찌꺼기는 각종 먼지, 부품에서 발생한 각종 금속 분자, 크랭크 케이스 내부의 수분 등과 결합했을 때 그 점도가 달라지며 오일 슬러지를 발생시킨다.


엔진 오일 슬러지가 의심될 때는 가장 먼저 슬러지가 꼈는지 확인을 해 봐야 한다. 오일 슬러지는 주로 연비 하락, 성능 저하 등의 원인으로 파악이 가능한데, 자동차를 조금 안다고 하는 사람도 엔진을 직접 열어서 확인을 하기 전엔 엔진 오일 슬러지의 존재 여부를 알기가 어렵다.

엔진 오일 슬러지의 가장 간단한 방법은 엔진 오일 체크 막대 확인하기다. 엔진 오일 체크 막대를 뽑았을 때 막대 맨 아래에 작은 슬러지 조각이 붙어있다면, 그건 엔진 내부에 슬러지가 생성되었을 가능성이 높다. 최근 출시되는 차량의 경우 엔진 오일 체크 막대가 없는 경우도 있는데, 이런 경우에는 엔진의 오일 캡을 열어 확인해 보면 오일 슬러지의 생성 여부를 알 수 있다. 엔진 오일캡을 열 때는 시동이 꺼진 상태로 엔진의 열이 충분히 식은 상태에서 확인해야 한다.

슬러지는 엔진 오일이 각종 먼지, 금속 분자 등 과 함께 굳은 형태라 엔진 오일의 기본적인 기능을 하지 못한다. 초기에 오일 슬러지가 쌓인다면 오일 슬러지는 단순히 엔진의 회전을 방해하지만, 엔진 슬러지가 점차 쌓여 딱딱하게 굳은 경우에는 오일 슬러지가 엔진 내부의 부품을 파손 시킬 수도 있어 위험도가 증가한다


엔진 속에 쌓인 찌꺼기의 양과 종류에 따라 다르지만 오일 슬러지는 두 가지의 방법으로 ‘분해’ 혹은 ‘제거’가 가능하다. 먼저 약품으로 하는 ‘분해’ 방법은 플러싱 (Flushing)이 있다. 플러싱은 별도의 엔진을 분해 작업 없이 약품을 통해 오일 슬러지를 제거하는 방법이다.

플러싱 약품은 다양한 브랜드로 온라인, 오프라인 매장에서 구매가 가능하다. 가격도 1만 원부터 3만 원까지 저렴하지만 별도의 석션 (Suction) 기계와 폐기름 처리 설비가 필요하기 때문에 자신이 원하는 약품을 구매해 근처 정비소에서 플러싱 작업을 도움받는 것이 좋다.

플러싱 작업은 주로 슬러지가 딱딱하게 굳지 않았거나 심각하지 않았을 경우 사용이 적합하며, 단점으로는 플러싱 액을 따라 엔진 속까지 슬러지가 스며들어 갈 수도 있다는 점이 있다. 만약 플러싱으로 오일 슬러지가 제거되기 힘들 만큼 오일 슬러지가 굳어있는 경우에는 엔진을 분해하고 재조립하는 작업이 가장 효과적이다.

플러싱과 다른 ‘분해’ 방식은 엔진 전체를 하나하나 분해해 닦아내고 다시 조립하는 방법이다. 이 방법은 가장 확실하게 오일 슬러지를 제거할 수 있지만 시간과 비용이 많이 든다는 단점이 있다. 또한 엔진을 분해하고 조립하는 과정에 있어서 조립과정에 실수가 발생할 경우 엔진의 작동에 문제가 생길 수도 있어 유의해야 한다. 엔진의 분해와 조립은 개인이 작업하는 것 보다는 경험이 있는 정비 전문가에게 직접 맡기는 것을 추천한다.

오일 슬러지 청소를 위해서는 플러싱도 분해 작업도 모두 좋은 방법이 될 수 있다. 시간과 비용이 가능하다면 분해가 가장 효과적이고 안정적이다. 하지만 시간과 비용에 제약이 있다면 플러싱만으로도 충분한 관리가 가능하다.

하지만 무엇보다 중요한 것은 꾸준한 엔진 관리다. 적정 시기에 엔진 오일을 교환하고, 초기에 차량을 구입한 후에 올바른 엔진 길들이기와 질 좋은 연료 주입을 신경 쓴다면 엔진 오일 슬러지 생성을 막을 수 있다.